Quel ghiacciaio della Groenlandia che ha smesso di sciogliersi

Il nostro pianeta funziona in modi misteriosi. Siamo tutti abituati a sentire che il ghiaccio del mondo è la prima vittima del cambiamento climatico e si sta sciogliendo rapidamente. Tuttavia, recenti scoperte mostrano che un ghiacciaio non segue questa sorte: in realtà scorre più lentamente e diventa più spesso.

Negli ultimi anni, la Groenlandia ha perso più ghiaccio a livello del Ghiacciaio Isobeo di Jakobshavn che da qualsiasi altra parte della sua enorme calotta glaciale.

Il ghiaccio monitorato dal satellite

Vari tipi di dati satellitari sono stati utilizzati per comprendere e monitorare il flusso del ghiacciaio negli ultimi 20 anni, in particolare attraverso l’iniziativa Climate Change dell’ESA. Questa ha rivelato che il ghiacciaio scorreva al suo massimo e ha perso più ghiaccio nel 2012-13. In alcuni punti, il tronco principale del ghiacciaio si stava sgonfiando di 10 m all’anno, adattandosi dinamicamente alla perdita di ghiaccio e alla fusione.

Le informazioni complementari della missione radar Copernicus Sentinel-1 della Commissione europea e della missione ottica Sentinel-2 insieme al satellite CryoSat dell’ESA sono attualmente utilizzate per tenere d’occhio questo ghiacciaio critico.

In particolare, gli scienziati stanno applicando una nuova tecnica di elaborazione ai dati dell’altimetro di CryoSat. Questo differisce dall’altimetria radar convenzionale in modo che sia possibile calcolare ampie andane, piuttosto che singoli punti di elevazione, ottenendo dettagli migliori sui cambiamenti glaciali.

Un’inversione di tendenza

Questo nuovo dataset ad alta risoluzione ha rivelato che, tra il 2013 e il 2017, il ghiaccio al fronte del ghiacciaio ha smesso di diminuire in altezza e ha iniziato ad addensarsi. L’effetto complessivo è che Jakobshavn Isbrae ora scorre più lentamente, si ispessisce e avanza verso l’oceano invece di ritirarsi più all’interno.

Anche così, il bacino di drenaggio del ghiacciaio nel suo insieme sta ancora perdendo più ghiaccio nell’oceano di quanto guadagna con le nevicate, contribuendo quindi a un innalzamento globale del livello del mare, anche se a un ritmo più lento.

Gli scienziati hanno discusso questo fenomeno al Living Planet Symposium che si è tenuto la scorsa settimana a Milano. Anna Hogg, ricercatrice presso il Center for Polar Observation and Modelling dell’Università di Leeds nel Regno Unito, ha dichiarato: “l’accelerazione dinamica di Jakobshavn Isbrae osservata dalla fine del 2000 al 2013 è stata innescata dalle calde acque oceaniche nella baia di Disko, entrando nel fiordo di Jakobshavn. Negli ultimi anni, tuttavia, le misurazioni della temperatura mostrano che l’acqua dell’oceano a Disko Bay ha registrato una serie di anni più freddi, più di un grado inferiore rispetto alla temperatura media osservata in precedenza. Questo ha ridotto il tasso di fusione del ghiaccio su Jakobshavn Isbrae”.

I ghiacciai interagiscono con l’oceano e con l’atmosfera

Tuttavia, i ghiacciai interagiscono sia con l’oceano che con l’atmosfera. In seguito all’evento di fusione di superficie in tutta la Groenlandia nel 2012, la calotta glaciale ha registrato livelli molto bassi di fusione della superficie l’anno successivo.

La ricerca suggerisce che le interazioni tra le forze oceaniche e quelle atmosferiche che hanno guidato i cambiamenti su questo ghiacciaio sono molto complesse.

Il dott. Hogg ha aggiunto: “La domanda chiave a cui dobbiamo rispondere ora è se il rallentamento di Jakobshavn Isbrae è solo una pausa o è più permanente? Useremo le osservazioni satellitari dell’ESA combinate con i modelli per monitorare i cambiamenti e prevedere questa futura evoluzione di questo colossale ghiacciaio”.

Mark Drinkwater dell’ESA ha osservato: “L’equilibrio della criosfera è chiaramente delicato, e vediamo una grande variabilità stagionale e annuale nelle dinamiche del Ghiacciaio Isbej di Jakobshavn, che può facilmente nascondere la tendenza climatica a lungo termine nella perdita di ghiaccio.

“Sono necessari ulteriori dati sull’influenza regionale delle temperature oceaniche sui ghiacciai di acqua di mare in Groenlandia per capire meglio in che misura questo processo influenza le perdite regionali di massa di ghiaccio”.

 

 

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