Missione ExoMars: tutti gli strumenti sono stati installati sul rover

Tra circa un anno verrà lanciata la missione ExoMars che arriverà sul Pianeta Rosso per esplorarne la superficie alla ricerca di segni di vita passata e a possibili risorse per lo sviluppo di una vita in futuro.

Perno della missione è il rover che si muoverà sulla superficie di Marte, trivellando il suolo e raccogliendo campioni di terreno. Proprio in questi giorni ESA ha annunciato il completamento del lavoro di assemblaggio del rover che è ormai pronto agli ultimi test prima del lancio. Sono stati installati la suite completa di strumenti scientifici, comprese le telecamere che ci daranno gli occhi su Marte, il trapano che recupererà campioni di terreno da sotto la superficie e il laboratorio di bordo che cercherà segni di vita.

Il rover Rosalind Franklin

Il rover, che prende il nome dallo scienziato pionieristico Rosalind Franklin, fa parte del programma ExoMars dell’ESA-Roscosmos ed è in fase di completamento presso Airbus Defence and Space, Stevenage, nel Regno Unito. Il rover ha ora la sua PanCam, che si trova sulla cima di un albero a 2 m dal suolo. PanCam sarà fondamentale nelle operazioni scientifiche quotidiane del rover per decidere dove andare e dove perforare.

Determinare se la vita sia mai esistita sul Pianeta Rosso, o lo sia ancora oggi, è il cuore del programma ExoMars. L’esplorazione di Marte negli ultimi decenni ha dimostrato che ricorda la Terra più di quanto si pensasse, con l’acqua che scorre nei fiumi e nei laghi, forse nei mari.

Nel cuore di un antico oceano marziano

Il rover Rosalind Franklin atterrerà in quello che gli scienziati pensano potesse essere un antico oceano, vicino ai confini in cui i canali degli altopiani meridionali di Marte si collegano alle pianure settentrionali. Dopo una fase iniziale della storia del pianeta con la presenza di acqua, la lava delle eruzioni vulcaniche coprì vaste aree di Marte. Ciò significa che i materiali sottostanti del sito di atterraggio potrebbero essere stati esposti soli di recente, protetti quindi inizialmente dalle radiazioni spaziali e rendendoli accessibili al rover e ai suoi strumenti analitici.

Le telecamere ad alta risoluzione

PanCam, con le sue telecamere stereo e ad alta risoluzione, fornirà viste dettagliate delle caratteristiche geologiche nelle lunghezze d’onda visibili e del near-infrared, e con misurazioni effettuate dagli spettrometri. Ci dirà di cosa sono fatte le rocce e se sono state influenzate dall’acqua il passato. In alcune posizioni il trapano recupererà campioni fino a 2 m sotto la superficie, consegnandoli al laboratorio scientifico di bordo per un’analisi dettagliata.

Una camera sul fondo dell’unità di perforazione fornirà immagini ravvicinate del suolo durante l’azione del trapano.

Un radar e un rilevatore di neutroni

Oltre alle telecamere, agli spettrometri, al trapano e al laboratorio analitico, il rover ha anche un radar sotterraneo e un rilevatore di neutroni.

“Il nostro rover ha davvero preso forma”, afferma Jorge Vago, scienziato del progetto rover ExoMars dell’ESA. “Abbiamo un payload scientifico incredibilmente potente per esplorare la superficie del sottosuolo di Marte nella nostra ricerca per trovare le firme biologiche”.

Con la suite scientifica di strumenti a bordo, il rover verrà ora sigillato in una camera bianca dedicata. Una volta completati i controlli, sarà trasportato dal Regno Unito a Tolosa, in Francia. Ci saranno test ambientali per confermare che è pronto per le condizioni su Marte. Una volta completati, si sposterà a Cannes, in Francia, per l’integrazione finale con la piattaforma del lander, chiamata Kazachok, e con il modulo di discesa e il modulo di trasporto che porterà la missione dalla Terra a Marte.

La missione è prevista per il lancio tra poco meno di un anno, con una finestra che va dal 26 luglio al 13 agosto 2020. L’arrivo su Marte dovrebbe avvenire nel marzo 2021.

Guarda il video che illustra il funzionamento del rover

 

 

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