COVID-19: le restrizioni ai viaggi sono utili per contenere la pandemia? Spesso, ma non sempre

Secondo un recente studio, le restrizioni ai viaggi internazionali possono essere efficaci nel controllare la diffusione del COVID-19 solo se applicate in modo mirato.

La ricerca, pubblicata sulla rivista The Lancet Public Health, mette in luce come le misure possono avere un impatto limitato sull’epidemia all’interno dei singoli paesi, ad eccezione di quelli con bassi livelli di virus o che hanno forti legami in termini di viaggiatori con paesi che presentano alti tassi di infezione.

Il nuovo studio suggerisce anche che le restrizioni ai viaggi possono essere efficaci nei paesi vicini a un punto di svolta per la crescita esponenziale – con un numero di riproduzione netto, o numero Rt, compreso tra 0,95 e 1,05 – ma non in quelli in cui si sta già diffondendo rapidamente tra la popolazione.

COVID-19: le restrizioni ai viaggi

Ogni paese del mondo ha imposto una qualche forma di restrizioni ai viaggi entro la fine di aprile 2020 come parte degli sforzi per controllare la diffusione del COVID-19. Misure con costi economici e sociali elevati. Tuttavia, fino ad ora nessuno studio aveva prodotto stime globali di come il rischio di importazione dei casi fosse correlato ai livelli di trasmissione locale. I risultati di questo studio potrebbero quindi consentire ai responsabili politici di determinare dove le restrizioni di viaggio avranno un impatto maggiore sul rallentamento della trasmissione locale e dove avranno un effetto scarso.

Il professor Mark Jit della London School of Hygiene and Tropical Medicine, che ha guidato lo studio, ha dichiarato:

“Riconosciamo che queste misure comportano un costo economico e sociale elevato, quindi è importante che i governi utilizzino le restrizioni di viaggio in modo mirato. Prima di introdurre restrizioni, dovrebbero prendere in considerazione i dati sulle infezioni locali, i tassi di crescita dell’epidemia e il volume di viaggiatori in arrivo da paesi fortemente colpiti dal virus”.

Stime dei viaggiatori internazionali

Gli autori hanno utilizzato dati di volo dettagliati per confrontare il numero di casi di COVID-19 previsti in arrivo da voli internazionali (assumendo l’assenza di restrizioni di viaggio) con il numero di infezioni derivanti dalla trasmissione all’interno dei singoli paesi.

Gli autori hanno prodotto stime dei viaggiatori internazionali a maggio e settembre 2020 sulla base di due scenari. Uno scenario ha utilizzato i dati di volo per gli stessi mesi nel 2019 (ipotizzando che non vi fossero state riduzioni del numero di viaggi) e l’altro scenario si è basato sulla riduzione prevista del numero di passeggeri. Il numero di casi di COVID-19 e i tassi di infezione sono stati stimati utilizzando un modello matematico che regola i casi registrati, per tenere conto delle infezioni asintomatiche e non segnalate.

I risultati sono stati determinati in base a come i casi di COVID-19 importati avrebbero influenzato i tassi di crescita dell’epidemia locale, utilizzando stime del numero Rt specifiche per paese.

Laddove i casi importati rappresentavano più del 10% delle infezioni all’interno dei singoli paesi, si è ritenuto che avessero un impatto importante sulla crescita dell’epidemia. Il lavoro ha stimato che quando i casi importati rappresentavano meno del 10%, il loro impatto sulla crescita dell’epidemia era generalmente piccolo, mentre quelli inferiori all’1% avrebbero un effetto quasi impercettibile sulla dimensione dell’epidemia. Le stime del numero Rt specifiche per paese, disponibili pubblicamente, sono state utilizzate per identificare i paesi vicini al punto di svolta verso la crescita esponenziale (numero Rt compreso tra 0,95 e 1,05).

Importate oltre il 10% delle infezioni COVID-19

Se non ci fossero state restrizioni di viaggio o riduzione dei volumi di viaggio nel maggio 2020, i casi di COVID-19 importati oltre il 10% delle infezioni nella maggior parte dei paesi. I casi importati avrebbero rappresentato non più del 10% delle infezioni in 34 paesi su 136 e meno dell’1% in quattro. Secondo le stime basate sul numero di passeggeri previsto a maggio 2020, i casi importati avrebbero contribuito a oltre il 10% dell’incidenza totale in 74 paesi, a meno del 10% dell’incidenza totale in 62 paesi e a meno dell’1% in otto paesi.

Tuttavia, entro settembre 2020, se non ci fossero state restrizioni di viaggio o riduzione dei volumi di viaggio, i casi importati rappresenterebbero più del 10% delle infezioni solo in un piccolo numero di paesi (56/162 paesi). I casi importati avrebbero rappresentato meno del 10% delle infezioni in 106 su 162 paesi e meno dell’1% in 21. Secondo le stime basate sul numero di passeggeri previsto a settembre 2020, le restrizioni ai viaggi avrebbero contribuito a oltre il 10% delle infezioni solo in 37 paesi, meno del 10% in 125 paesi e meno dell’1% in soli 44 paesi.

Nel settembre 2020 con una riduzione prevista dei passeggeri, dei 44 paesi in cui i casi importati avrebbero rappresentato meno dell’1% delle infezioni locali, 22 hanno stime del numero Rt al di fuori del loro punto di svolta (cioè, R <0,95 o R> 1,05). Questo significa che è improbabile che l’eliminazione delle restrizioni di viaggio in questi paesi provochi epidemie locali. A maggio 2020 con una riduzione prevista dei passeggeri, ci sono solo cinque paesi con stime dei numeri Rt al di fuori del loro punto critico, in cui i casi importati rappresenterebbero meno dell’1% delle infezioni locali.

I risultati indicano che le restrizioni ai viaggi internazionali sono state più efficaci nel limitare la trasmissione locale del virus durante le prime fasi della pandemia. Questo perché i casi importati hanno portato a focolai in paesi con pochissimi casi o nessuno.

Innescare una nuova ondata locale di infezioni

Gli autori concludono che le raccomandazioni sulle restrizioni ai viaggi internazionali non dovrebbero essere applicate in modo uniforme. I paesi devono prima considerare i dati sull’infezione locale e i tassi di crescita epidemica, nonché il volume di viaggiatori in arrivo da paesi fortemente colpiti da COVID-19.

Ad esempio, nel settembre 2020, le misure sarebbero state efficaci in Nuova Zelanda e Cina perché il virus era stato soppresso a livelli così bassi in entrambi i paesi che il numero previsto di casi importati è simile al tasso locale, il che significa che gli arrivi avrebbero potuto innescare una nuova ondata locale di infezioni.

Le stime prodotte nello studio presumono che il tasso di COVID-19 tra i viaggiatori internazionali fosse lo stesso della popolazione generale del loro paese di origine. Tuttavia, è probabile che i tassi di arrivo dell’infezione siano stati inferiori, perché le persone con sintomi hanno meno probabilità di viaggiare e coloro che lo fanno possono essere rilevati durante lo screening di routine.

Le persone nel periodo di incubazione durante il viaggio possono sviluppare sintomi ed essere rilevate, o dichiararsi malati all’arrivo a destinazione. Ciò significa che il numero di casi di COVID-19 importati che si verificherebbero senza restrizioni di viaggio in questo studio potrebbe essere sovrastimato.

Gli autori hanno anche valutato solo i dati dei voli internazionali, il che significa che la loro analisi potrebbe non catturare con precisione il rischio di diffusione del COVID-19 tra paesi con elevati volumi di traffico terrestre, come i viaggi ferroviari e stradali tra i paesi dell’Europa continentale.

 

 

 

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