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COVID-19: sintomi persistenti anche a sei mesi dalla guarigione

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Immagine del coronavirus
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Secondo una ricerca pubblicata sulla prestigiosa rivista The Lancet, più di tre quarti dei pazienti con COVID-19 hanno almeno un sintomo ancora presente a distanza di sei mesi dall’inizio della malattia.

Questo nuovo studio di coorte, che esamina gli effetti a lungo termine dell’infezione da COVID-19 sulle persone ricoverate in ospedale a Wuhan, in Cina, rivela che il sintomo più comune che persiste è l’affaticamento o la debolezza muscolare (63% dei pazienti). I pazienti che spesso hanno anche difficoltà di sonno (26%), mentre ansia o depressione sono state segnalate nel 23% dei pazienti.

Gli anticorpi neutralizzanti sono diminuiti di oltre la metà dopo sei mesi

I pazienti che erano gravemente malati, e quindi ricoverati in ospedale, sei mesi dopo l’insorgenza dei sintomi più spesso avevano una funzione polmonare compromessa e anomalie rilevate nell’imaging del torace. Fatto che potrebbe indicare la presenza di danni agli organi.

In 94 pazienti la cui risposta immunitaria è stata testata al culmine dell’infezione, i livelli di anticorpi neutralizzanti sono diminuiti di oltre la metà (52,5%) dopo sei mesi, sollevando preoccupazioni sulla possibilità di essere reinfettati dal virus.

Poco si sa sugli effetti a lungo termine sulla salute di COVID-19 poiché finora sono stati condotti pochi studi di follow-up. Quelli che sono stati condotti hanno esaminato solo un piccolo numero di casi, con un breve periodo di follow-up, in genere circa tre mesi dopo la dimissione.

Il professor Bin Cao, del National Center for Respiratory Medicine, China-Japan Friendship Hospital e Capital Medical University, ha dichiarato:

“Poiché COVID-19 è una malattia così nuova, stiamo solo iniziando a comprendere alcuni dei suoi effetti a lungo termine sulla salute dei pazienti. La nostra analisi indica che la maggior parte dei pazienti continua a convivere con almeno alcuni degli effetti del virus dopo aver lasciato l’ospedale e sottolinea la necessità di cure post-dimissione, in particolare per coloro che soffrono di infezioni gravi. Il nostro lavoro sottolinea anche l’importanza di condurre studi di follow-up più lunghi in popolazioni più ampie al fine di comprendere l’intero spettro di effetti che COVID-19 può avere sulle persone”.

Il 76% dei pazienti ha riportato almeno un sintomo in corso

Il nuovo studio ha incluso 1.733 pazienti COVID-19 che sono stati dimessi dall’ospedale Jin Yin-tan di Wuhan, in Cina, tra il 7 gennaio e il 29 maggio 2020. I pazienti avevano un’età media di 57 anni. Le visite di follow-up sono state effettuate dal 16 giugno al 3 settembre 2020 e il tempo mediano di follow-up è stato di 186 giorni.

Tutti i pazienti sono stati intervistati faccia a faccia utilizzando questionari per valutare i loro sintomi e la qualità della vita correlata alla salute. Sono stati inoltre sottoposti a esami fisici, test di laboratorio e un test del cammino di sei minuti per valutare i livelli di resistenza dei pazienti. Trecentonovanta pazienti sono stati sottoposti a ulteriori test, inclusa una valutazione della loro funzione polmonare. Inoltre, 94 pazienti i cui livelli di anticorpi nel sangue sono stati registrati al culmine dell’infezione come parte di un altro studio hanno ricevuto un test di follow-up.

Al follow-up, il 76% dei pazienti ha riportato almeno un sintomo in corso. Stanchezza o debolezza muscolare è stata segnalata dal 63% dei soggetti, mentre il 26% segnalava difficoltà di sonno e il 23% ansia o depressione.

Dei 390 pazienti sottoposti a test aggiuntivi, 349 hanno completato il test di funzionalità polmonare. I pazienti con una malattia più grave avevano comunemente una funzione polmonare ridotta, con il 56% di quelli con scala di gravità 5-6 (che necessitava di ventilazione) che presentavano alterazioni della diffusione, ovvero un ridotto flusso di ossigeno dai polmoni al flusso sanguigno. Per i pazienti alla scala di gravità 4 (che necessitavano di ossigenoterapia) e per quelli alla scala 3 (che non necessitavano di ossigenoterapia) le percentuali scendevano rispettivamente al 29% e al 22%.

Problemi renali dopo la dimissione

I pazienti con malattia più grave hanno ottenuto risultati peggiori nel test del cammino dei sei minuti, con il 29% di quelli con scala di gravità 5-6 che camminava meno del limite inferiore del range normale, rispetto a 24 % per quelli alla scala 3 e 22% per la scala 4.

Gli autori hanno anche scoperto che alcuni pazienti hanno continuato a sviluppare problemi renali dopo la dimissione. Oltre ai polmoni, COVID-19 è noto per influenzare altri organi, incluso il rene. I test di laboratorio hanno rivelato che il 13% dei pazienti la cui funzione renale era normale mentre erano in ospedale aveva una funzione renale ridotta nel follow-up.

I test di follow-up degli anticorpi nel sangue di 94 pazienti, a sei mesi di distanza, hanno rivelato che i livelli di anticorpi neutralizzanti erano inferiori del 52,5% rispetto al culmine dell’infezione.

Poiché il numero di partecipanti con risultati del test degli anticorpi sia nella fase acuta che nel follow-up era limitato, in futuro saranno necessari campioni più grandi per chiarire come i livelli di anticorpi contro il virus cambiano nel tempo. Sono inoltre necessari ulteriori lavori per confrontare le differenze nei risultati tra pazienti ricoverati e pazienti ambulatoriali, poiché i pazienti con sintomi lievi di COVID-19, che hanno soggiornato in ospedali temporanei di Fangcang, non sono stati inclusi nello studio.

Solo il 4% era stato ricoverato in un’unità di terapia intensiva

La funzionalità polmonare compromessa e la capacità di esercizio osservate nello studio non possono essere attribuite direttamente a COVID-19 poiché i dati alla visita basale per queste patologie non erano disponibili. A causa del modo in cui i dati sono stati analizzati, non è stato neppure possibile determinare se i sintomi riportati durante il follow-up fossero persistenti dopo l’infezione, peggiorati dopo la guarigione o si fossero verificati dopo la dimissione.

Scrivendo in un commento collegato, Monica Cortinovis, Norberto Perico e Giuseppe Remuzzi, dell’Istituto di Ricerche Farmacologiche Mario Negri IRCCS, Italia, che non sono stati coinvolti nello studio, commentano l’incertezza riguardo ai possibili impatti a lungo termine di COVID- 19 sulla salute, affermando: “Sfortunatamente, ci sono pochi rapporti sul quadro clinico delle conseguenze del COVID-19. Lo studio di Huang e colleghi di The Lancet è quindi pertinente e tempestivo”.

Facendo eco alle richieste degli autori dello studio per ulteriori ricerche, aggiungono:

“Anche se lo studio offre un quadro clinico completo delle conseguenze del COVID-19 nei pazienti ospedalizzati, solo il 4% era stato ricoverato in un’unità di terapia intensiva, rendendo le informazioni sulle conseguenze a lungo termine in questa particolare coorte inconcludenti. Tuttavia, ricerche precedenti sugli esiti dei pazienti, dopo il ricovero in terapia intensiva, suggeriscono che diversi pazienti con COVID-19 che erano gravemente malati durante il ricovero in ospedale dovranno successivamente affrontare problemi di salute cognitiva e mentale e/o funzionale fisica ben oltre la dimissione ospedaliera”.

 

 

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