Il monitoraggio del permafrost dallo spazio

Il ghiaccio è senza dubbio una delle prime vittime del cambiamento climatico, ma gli effetti sul nostro mondo del riscaldamento non si limitano solo allo scioglimento dei ghiacci sulla superficie terrestre. Anche il terreno congelato da migliaia di anni si sta sciogliendo, aggravando la crisi climatica e causando problemi immediati alle comunità locali. Nelle regioni fredde della Terra, gran parte del sottosuolo è perennemente congelato.

Il permafrost

Il permafrost è un terreno ghiacciato, formato da roccia o sedimenti, a volte con centinaia di metri di spessore. Per essere classificato come permafrost, il terreno deve essere stato congelato per almeno due anni, ma gran parte del sottosuolo nelle regioni polari è rimasta congelata dall’ultima era glaciale.

Il permafrost contiene resti di vegetazione e animali, a base di carbonio, che restavano congelati prima che la decomposizione potesse insediarsi. Gli scienziati stimano che il permafrost mondiale detenga quasi il doppio della quantità di carbonio di quella che è attualmente nell’atmosfera.

Quando il permafrost si riscalda e si scongela, rilascia metano e anidride carbonica, aggiungendo questi gas serra all’atmosfera e peggiorando ulteriormente il riscaldamento globale.

Con il permafrost che copre circa un quarto dell’emisfero nord, lo scongelamento potrebbe innescare un circuito di feedback che potrebbe potenzialmente trasformare l’Artico da un pozzo di carbonio in una fonte di carbonio.

Lo scongelamento del permafrost

Scongelare il permafrost non significa solo rilasciare più gas serra nell’aria, ma anche cambiare il paesaggio e destabilizzare il terreno, causando così reali problemi pratici alla società.

Oltre 30 milioni di persone vivono nella zona del permafrost, in città costruite su un terreno solido. Se il terreno si ammorbidisce, l’infrastruttura su cui fanno affidamento le comunità artiche diventa sempre più instabile.

Determinato dalla temperatura, il permafrost è una variabile climatica essenziale. Attraverso l’iniziativa Climate Change dell’ESA, vengono raccolti i dati relativi alla temperatura raccolti negli anni per determinare le tendenze e capire meglio come si inserisce il permafrost nel sistema climatico.

Tradizionalmente, le osservazioni dirette della temperatura sono fatte attraverso i pozzi. Tuttavia, la rete di misurazione è piuttosto scarsa a causa dell’ovvia lontananza e dei problemi logistici nell’Artico.

I dati satellitari nel monitoraggio del permafrost

I satelliti sono una parte importante del monitoraggio del permafrost, anche se indirettamente, dallo spazio.

Annett Bartsch, fondatore e amministratore delegato di b.geos, ha spiegato: “Non possiamo monitorare il permafrost come tale dallo spazio. Sebbene sia un po’ complicato, possiamo tuttavia utilizzare molti tipi diversi di dati satellitari insieme a misure e modelli in situ per mettere insieme un’immagine di ciò che sta accadendo.

“Attraverso un progetto ESA chiamato Glob Permafrost, utilizziamo immagini catturate dalla missione Copernicus Sentinel-2, ad esempio, che ci danno una visione simile a una telecamera di come la superficie del terreno sta crollando ed erodendo a causa dello scongelamento del permafrost. La missione radar Copernicus Sentinel-1, d’altra parte, ci fornisce preziose informazioni sui cambiamenti diffusi nella topografia.

“Le missioni che trasportano sensori termici come Copernicus Sentinel-3 possono fornire informazioni sui cambiamenti della temperatura della superficie terrestre e possiamo usare le informazioni sulle condizioni della neve e sulla copertura del suolo come proxy per le proprietà del suolo. Sia la neve che il terreno regolano il trasferimento di calore, quindi determinano l’effettivo impatto dell’aumento della temperatura dell’aria sul terreno ghiacciato sottostante. ”

La prima mappa globale del permafrost 

La ricerca che utilizza i dati satellitari ha portato alla creazione della prima mappa globale del permafrost, con una risoluzione spaziale di 1 km, pubblicata di recente su Earth Science Reviews.

Il set di dati contiene informazioni sulla temperatura annuale media del suolo per il periodo dal 2000 al 2016. Il dott. Bartsch ha osservato, “Stiamo ora esaminando anche i cambiamenti nel corso del tempo nell’ambito dell’iniziativa Climate Change dell’ESA.”

Il progetto Glob Permafrost

Altri progressi sono stati fatti anche attraverso il progetto Glob Permafrost. In particolare, il Permafrost Information System, che comprende un database e una piattaforma di visualizzazione di informazioni derivate dai satelliti rilevanti per il monitoraggio del permafrost.

Comprende la mappa del permafrost e le informazioni sul cambio di copertura del suolo, il cedimento del terreno, i ghiacciai di roccia per le regioni chiave.

Con il danno che lo scongelamento del permafrost può scatenare sul sistema climatico e sugli ambienti locali, non sorprende che questo sia un argomento scottante. Gli scienziati stanno attingendo a tutte le risorse disponibili per comprendere e monitorare la situazione, che a sua volta fornisce ai responsabili delle decisioni le informazioni necessarie per agire.

 

 

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