OSIRIS-Rex: la sonda della NASA che rimbalza sulla cometa, raccogliendo materiali (VIDEO)

Un residuo planetario, l’asteroide Bennu, è alto all’incirca quanto l’Empire State Building e contiene materiale incontaminato proveniente dalla formazione del sistema solare circa 4,5 miliardi di anni fa, inclusi potenzialmente i precursori molecolari organici della vita sulla Terra.

Il meccanismo di acquisizione dei campioni Touch-and-Go (TAGSAM) sulla sonda spaziale OSIRIS-REx della NASA ha toccato con successo la superficie dell’asteroide, lo scorso 20 ottobre, e ha sparato uno dei suoi serbatoi di azoto per agitare e raccogliere il materiale di superficie attraverso un filtro nella testa di un campionatore. Poi, dopo pochi secondi, il veicolo spaziale si è allontanato lentamente dall’asteroide e continua ad allontanarsi fino a quando il campione non viene valutato.

Raccogliere fino a 2 chilogrammi di regolite

Utilizzando più tecniche, il gruppo impiegherà alcuni giorni per determinare la quantità di materiale. L’obiettivo della missione è raccogliere almeno 60 grammi, circa le dimensioni di una barretta di cioccolato, di regolite e potenzialmente raccogliere fino a 2 chilogrammi.

Le operazioni di missione del veicolo spaziale, compreso l’evento di raccolta TAG, sono state eseguite presso la struttura Lockheed Martin Space vicino a Denver. Il lancio del veicolo spaziale è avvenuto nel settembre 2016 e le operazioni intorno a Bennu nel dicembre 2018.

Il secondo atterraggio

Il secondo sito di atterraggio del lander Philae mentre rimbalzava sulla superficie della cometa 67 /Churyumov – Gerasimenko è descritto in uno studio pubblicato sulla rivista Nature. Un’analisi delle impronte fatte da Philae sui massi ghiacciati di questo sito – chiamato “skull-top ridge” (la cresta della sommità del cranio) – fornisce informazioni sulla forza del ghiaccio appena esposto dall’atterraggio.

Il 12 novembre 2014, il lander di Philae è sceso verso 67P / Churyumov – Gerasimenko. Il lander è rimbalzato due volte in atterraggio prima di fermarsi sotto uno strapiombo nella regione di Abydos della cometa. Sebbene il primo e il terzo punto di atterraggio siano stati identificati in precedenza, la posizione del secondo sito era rimasta sconosciuta.

Un’impronta nel ghiaccio

Sulla base di una nuova analisi della traiettoria di atterraggio, Laurence O’Rourke e colleghi si sono proposti di identificare il secondo punto di atterraggio del lander Philae. Usando un’analisi comparativa delle immagini pre e post-atterraggio dalla sonda Rosetta – che era in orbita intorno al 67P / Churyumov – Gerasimenko – gli autori hanno osservato cambiamenti nelle caratteristiche di due massi adiacenti sulla superficie di una cresta, che potevano essere spiegati solo dalla presenza di Philae. Hanno stabilito che il lander ha trascorso quasi due minuti in questo sito, stabilendo quattro distinti contatti di superficie. In tal modo, ha esposto acqua ghiacciata all’interno dei massi.

Al terzo punto di contatto, è stata osservata nel ghiaccio un’impronta di circa 0,25 metri fatta da Philae. Da questo, gli autori hanno calcolato che la forza del ghiaccio nel masso era molto bassa (meno di 12 pascal, più morbida della neve leggera appena caduta). I risultati forniscono informazioni sui processi meccanici che saranno necessari per raccogliere campioni di ghiaccio nelle future missioni sulle comete.

Se sarà raccolta una quantità adeguata di materiale, il team riporrà la testa TAGSAM, con il materiale all’interno, in una capsula di ritorno. La sonda partirà quindi da Bennu nel marzo 2021 e restituirà la capsula e il campione sulla Terra il 24 settembre 2023.

Guarda il video che illustra le varie fasi della missione OSIRIS-REx della NASA

 

 

 

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