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Malattia di Alzheimer: l’inquinamento atmosferico come una delle possibili cause

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Secondo un recente studio pubblicato sulla rivista Neurology, le persone con una maggiore esposizione all’inquinamento atmosferico legato al traffico hanno maggiori probabilità di avere elevate quantità di placche amiloidi nel cervello dopo la morte. Le placche amiloidi sono un elemento diagnostico distintivo per il morbo di Alzheimer.

I ricercatori hanno esaminato il particolato fine, PM2,5, che consiste in particelle inquinanti di diametro inferiore a 2,5 micron sospese nell’aria.

Va precisato che lo studio non dimostra che l’inquinamento atmosferico provochi più placche amiloidi nel cervello, ma dimostra solo un’associazione tra i due fenomeni.

L’esposizione all’inquinamento atmosferico

“Questi risultati si aggiungono alla prova che il particolato fine derivante dall’inquinamento atmosferico legato al traffico influisce sulla quantità di placca amiloide nel cervello”, ha affermato l’autore dello studio Anke Huels, della Emory University di Atlanta. “Sono necessarie ulteriori ricerche per indagare i meccanismi alla base di questo collegamento”.

Per lo studio, i ricercatori hanno esaminato il tessuto cerebrale di 224 persone che hanno accettato di donare il proprio cervello alla morte per far avanzare la ricerca sulla demenza. Le persone erano morte a un’età media di 76 anni.

I ricercatori hanno esaminato l’esposizione all’inquinamento atmosferico legato al traffico in base all’indirizzo di casa delle persone nell’area di Atlanta al momento della morte. Le concentrazioni di PM2,5 legate al traffico sono una delle principali fonti di inquinamento ambientale nelle aree urbane, come l’area metropolitana di Atlanta, dove viveva la maggior parte dei donatori. Il livello medio di esposizione nell’anno prima della morte era di 1,32 microgrammi per metro cubo (μg/m3) e di 1,35 µg/m3 nei tre anni prima della morte.

Livelli più elevati di placche amiloidi

I ricercatori hanno poi confrontato l’esposizione all’inquinamento con le misure dei segni della malattia di Alzheimer nel tessuto cerebrale: placche amiloidi e grovigli neurofibrillari di proteina tau. Hanno scoperto che le persone con una maggiore esposizione all’inquinamento atmosferico uno e tre anni prima della morte avevano maggiori probabilità di avere livelli più elevati di placche amiloidi nel cervello.

Le persone con un’esposizione maggiore di 1 µg/m3 a PM2,5 nell’anno prima della morte avevano quasi il doppio delle probabilità di avere livelli di placche più elevati, mentre quelle con un’esposizione maggiore nei tre anni prima della morte avevano l’87% di probabilità in più di avere livelli di placche più elevati.

I ricercatori hanno anche esaminato se la variante genetica principale associata alla malattia di Alzheimer, APOE e4, avesse qualche effetto sulla relazione tra inquinamento atmosferico e segni di Alzheimer nel cervello. Hanno scoperto che la relazione più forte tra inquinamento atmosferico e segni di Alzheimer era tra i soggetti senza la variante genetica.

“Ciò suggerisce che fattori ambientali come l’inquinamento atmosferico potrebbero contribuire all’Alzheimer nei pazienti in cui la malattia non può essere spiegata dalla genetica”, ha detto Huels.

Un limite dello studio è che i ricercatori avevano solo l’indirizzo di casa delle persone al momento della loro morte per misurare l’inquinamento atmosferico, quindi è possibile che l’esposizione all’inquinamento sia stata classificata erroneamente. Lo studio ha coinvolto principalmente persone bianche altamente istruite, quindi i risultati potrebbero non essere rappresentativi di altre popolazioni.

 

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